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prox. mision marte 20/11/1008

Recreación. El vehículo tendrá la dimensión de un auto compacto y utilizará energía nuclear para recorrer el planeta día y noche. Foto: NASA/JPL-Caltech

Próxima misión de la NASA en Marte buscará compuestos que originarían vida


Un laboratorio móvil, del tamaño de un auto compacto, que recorrerá la árida superficie de Marte en búsqueda de los componentes que podrían originar vida bacteriológica, será la siguiente misión que prepara la NASA, en la nueva carrera espacial que podría culminar en la primera mitad de este siglo.

Sin embargo, primero se inaugurará la tercera generación de vehículos de exploración del planeta rojo con la puesta en órbita del Laboratorio Espacial de Marte (MSL, por sus siglas en inglés), “que buscará los compuestos orgánicos necesarios, como el carbono, para comprobar que el astro puede albergar vida”, señaló Rafael Navarro, investigador del Instituto de Ciencias Nucleares (ICN) de la UNAM, que participa activamente en el proyecto.

En entrevista, añadió que el laboratorio contará con los dispositivos necesarios para llevar a cabo un análisis que hasta ahora no se ha podido llevar a cabo satisfactoriamente, primero con la primera misión de su tipo, Viking, en los 70, y más recientemente con Phoenix, que transmitió sus últimas señales hace algunas semanas.

“Con las misiones anteriores conocimos la geología marciana y comprobamos la existencia de agua líquida; ahora investigaremos la existencia de compuestos orgánicos que indicarán la habitabilidad del planeta y, de ser así, extraer muestras biológicas en la siguiente misión”, apuntó.

Agregó que después de una primera generación de exploradores espaciales, con el Pathfinder y una segunda con los vehículos Spirit y Opportunity —que aún recorren el territorio—, los cuales utilizaron celdas solares, el nuevo complejo contará con energía nuclear que le permitirá mantenerse activo durante día y noche durante un año marciano, equivalente a dos terrestres, aproximadamente.

TRABAJO TERRESTRE. En días pasados la agencia espacial estadunidense anunció que el lanzamiento del MSL, que se preveía para el otoño de 2009, se pospuso hasta 2011 debido a problemas en el equipo.

“El problema se debió a una falla en el motor de las llantas, el cual puede repararse en un par de meses, sin embargo, retrasa la fecha en que ambos planetas tienen un mayor acercamiento, momento que no ocurrirá sino hasta 2011”, refirió el investigador universitario.

Rafael Navarro forma parte del equipo de investigación del laboratorio químico del MSL, que analizará las muestras recogidas en busca de componentes orgánicos.

El dispositivo, explicó, comprende un cromatógrafo de gases que separa compuestos que serán analizados por un espectrómetro de masas.

“Durante la misión del Viking fue posible llevar a cabo cuatro análisis de este tipo, ahora podremos realizar hasta 50. Además, utilizaremos los métodos correctos para volatilizar las muestras y obtener dichos compuestos, tarea que no se pudo llevar a cabo en misiones pasadas”, abundó.

El científico realizó investigaciones en algunos lugares del planeta con características similares a la superficie de Marte, como los desiertos de Atacama y Libia, así como en el Ártico y Hawai.

LA OTRA CARRERA ESPACIAL. De acuerdo con el científico del ICN, la carrera espacial por la conquista de la Luna y Marte está latente, si bien por el avance de la ciencia, también por intereses comerciales.

“Tanto el satélite como el planeta cuentan con minerales que podrían ser explotados, por lo que todos quisieran llegar cuanto antes”, añadió.

Recordó que la NASA tiene previsto regresar a la Luna en 2020 para establecer una base que permita, una década después, la llegada del hombre a Marte.

Sin embargo, antes de esto, y a pesar de que se cuenta actualmente con la tecnología para que el hombre llegue a Marte, señaló, primero se buscará enviar una nave que sea capaz de regresar con muestras —quizá con muestras de vida microbiana— del planeta, misión que podría tener el MSL.

El especialista en astrobiología indicó que la búsqueda de vida extraterrestre en el sistema solar se limita a un par de astros, además de Marte: Europa (luna de Júpiter) y Titán (luna de Saturno), sin embargo, las investigaciones más asequibles seguirán siendo las del planeta rojo.

“Hay quien puede cuestionar por qué hacemos todo esto, que pude ser tan caro y sin garantía de éxito; la respuesta es sencilla: podríamos hacer uno de los descubrimientos más importantes de la humanidad”, puntualizó.


Sonda revela ambientes hidrográficos en el pasado del planeta rojo


Minerales detectados por la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) en la superficie de Marte confirmaron que el agua fue protagonista principal en el pasado remoto de ese planeta, informó la NASA.

El estudio indicó que esos minerales buscados con ahínco por los científicos de la NASA son clave para dilucidar los misterios de la historia geológica del planeta.

Mediante estudios de las capas de roca marciana realizados con el espectrómetro de imágenes de la sonda, los científicos encontraron minerales de carbonato, lo que indica que el planeta tuvo agua neutral o alcalina cuando éstos se formaron hace más de tres mil 600 millones de años.

Las rocas de carbonatos se forman al mezclarse el agua con dióxido de carbono, calcio, hierro o magnesio y los carbonatos, que en la Tierra incluyen carbonato de cal y tiza, se disuelven rápidamente en ácido.

“Por lo tanto, el hecho de que esos minerales hayan sobrevivido hasta hoy en Marte pone en tela de juicio las teorías de que el ambiente marciano fue exclusivamente ácido”, apuntó la agencia espacial en un informe.

CAMBIO DE GOBIERNO. El cambio de gobierno en Estados Unidos no alterará el desarrollo del programa Constellation, que sustituirá al de los transbordadores y que llevará nuevamente un hombre a la Luna después de 2020, y a Marte en las décadas siguientes, dijeron fuentes de la NASA.

“Estamos avanzando hacia las misiones a la Luna y Marte”, señaló Doug Cooke, administrador de sistemas de exploración de la NASA.

Varios directivos comparecieron ante la prensa después de que esta semana se intensificaran los rumores de cambios al más alto nivel de la NASA y de modificaciones al programa que habrían sido sugeridos por miembros del equipo de transición del presidente electo, Barack Obama.

Esos cambios, en algunos casos generados por necesidades presupuestarias, incluirían la sustitución del actual administrador de la NASA, Michael Griffin, y una extensión en el uso de los transbordadores cuyo retiro está previsto para 2010. (EFE).

tomado de: http://www.cronica.com.mx/nota.php?id_nota=404959






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